Wize, cazador de asteroides

Próximamente la NASA lanzará el WISE: Widefield Infrared Survey Explorer o Explorador Infrarrojo de Campo Amplio, un telescopio que escudriñará el espacio haciendo uso de la más alta tecnología infrarroja desarrollada hasta ahora. El grado de sensibilidad de sus instrumentos en el plano de las longitudes de onda infrarroja-media le permitirá encontrar objetos oscuros, invisibles a los telescopios ópticos, creando el más completo Atlas infrarrojo del espacio.

Diseñado especialmente para buscar cuerpos oscuros en el universo, como enanas marrones (estrellas fallidas) y nubes de polvo, también podrá detectar asteroides cercanos que signifiquen una amenaza al planeta. Se estima que detallará la ubicación y tamaño de unos 200.000 asteroides perdidos. En palabras de Edward Wright, físico de la UCLA e investigador a cargo: "Si hay cerca una importante población de asteroides muy oscuros, las exploraciones previas no la han detectado".

Los asteroides no emiten luz visible, pero si infrarroja al igual que todo cuerpo existente. Por esto es que se ha usado hidrógeno sólido para que WISE mantenga sus sistemas refrigerados de manera de reducir su propia radiación térmica y no afectar sus observaciones. Tras el lanzamiento trazará durante 6 meses un mapa del cielo. El proyecto pretende entre otras cosas apoyar el estudio del orígen de las estrellas y la formación de estructuras galácticas.

En Octubre de 2009 usando la técnica infrarroja, el telescopio Spitzer descubrió un gigantesco anillo de partículas de polvo y hielo alrededor de Saturno, a una distancia entre 6 y 12 millones de kms. del planeta y con una inclinación de 27º respecto a su ecuador.

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